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On October 8, 2013, Pope Francis announced that in October 2014 there would be an Extraordinary General Assembly of the Synod of Bishops on topics related to the family and evangelization. Subsequent communications made clear that the Extraordinary General Assembly would be followed by an Ordinary General Assembly of the Synod of Bishops in October 2015, on the same topics. On April 8, 2016, Pope Francis issued an his Post-Synodal Apostolic Exhortation, Amoris Laetitia ("The Joy of Love"), which is a result of his prayerful reflection on the discussions and outcomes of both synods.

In anticipation of Pope Francis’ Apostolic Exhortation, Bishop McElroy began discussions between January and March 2016 with the Deans and the Priests’ Council on an appropriate follow-up to this timely topic and important pastoral need in the local church.  Pope Francis issued his Apostolic Exhortation in April 2016. With good advice and consent of these two important advisory groups and The Joy of Love in hand, Bishop wrote a Pastoral Message to the People of the Diocese of San Diego in May, 2016, Embracing the Joy of Love. In this document, Bishop called for a Diocesan Synod which would be held in fall of 2016.  Although various bishops in the United States have issued statements in response to Pope Francis’ Apostolic Exhortation, the Diocese of San Diego is the first to have a Synod to come up with ways to implement key pastoral insights of the Holy Father in the local church.

Goal of the synod: to “provide a moment of profound renewal and growth in our ecclesial support of families in San Diego and Imperial Counties.  It will also provide leadership in transforming our families ever more fully into authentic schools of the Gospel and be a genuine reflection of mercy and compassion of God in this Jubilee Year of Mercy.”


Objectives: The synod will:


1.  Identify new ways to witness to the beauty and realism of married life which is exclusive, permanent and fruitful

2.  Build a culture which lovingly invites and prepares men and women to accept ever more deeply in their lives a robust embrace of marriage in its fullness

3.  Build pathways to enhancing the spiritual depth of family life in San Diego and Imperial Counties

4.  Minister caringly, effectively and authentically to our brothers and sisters who have experienced divorce

Areas of Discernment:  The synod will discern the following five challenges in five challenge working groups and answer the respective questions:


I.   The challenge to witness to both the beauty and realism of the Catholic vision of marriage and family life

1.  How can the local Church of San Diego witness most effectively to both the beauty and the realism of married life and family?

2.  Which societal and cultural challenges to marriage are most powerful in our diocese?

3.  What steps can parishes take to support the permanence of the commitment of married life?

II.   The challenge to form a culture of invitation and hospitality to unmarried couples

1.  In the light of the work of the Task Force on Young Adults, what direction should be adopted to deepen the involvement of young adults in the life of the Church?

2.  How can our local church truly embody the principle of gradually in reaching out to and supporting couples who are in civil marriages or cohabiting?

3.  What practice in our parishes and diocese alienate or frustrate couples seeking to marry in the Church?

4.  How can our diocesan and parish efforts to provide effective marriage preparation be enhanced?

5.  Is there a realistic pathway to building structures of support for couples after they are married?

III.   The challenge to welcome, nurture and form children

1.  How can the Church in the Diocese of San Diego more effectively communicate to our people the balanced sense of parenting expressed in The Joy of Love, while also helping parents to turn that balance into reality?

2.  What are the principal cultural distortions which limit healthy parenting in Imperial and San Diego Counties?

3.  Specifically, how can we as a Church more effectively empower our parents as first teachers in the ways of faith, hope and love?

4.  How can the Church better support families in the absence of extended family?

IV.  Challenge to provide authentic pastoral support for those who are divorced

1.  What are the elements necessary for a robust program of pastoral and spiritual support for those undergoing divorce, both during the process and afterward?

2.  How can the diocese make the annulment process more accessible for our people?

3.  How should we bring an understanding of the internal forum and conscience to our people, not only regarding the topic of participation for those who are divorced and remarried, but for all Catholics in their moral and spiritual lives?

V.  Challenge to bring spiritual depth to family life

1.  How can our parishes bring prayer more into the center of family life, with specific attention to the multi-cultural dimensions of this challenge?

2.  What steps can our local church take to increase the participation of families at Mass, particularly in their identities as families?

3.  What specific steps can the diocese take to build a spirituality of care, consolation, love and realism in our families?

4.  How can we promote a substantial spiritual life shared between husbands and wives?

5.  What can lead to a spirituality of evangelization and solidarity in family life rather than a spirituality of insularity?

Process:  The diocesan synod is the most significant level of dialogue, discernment and decision in the life of the diocese.  In a deep spiritual orientation to the wider life of the Church, the synod will embrace:

1.  Theological reflection                                     3.  Visioning

2.  Pastoral insight                                               4.  Governance

Participants:  All 100 parishes in the diocese will be represented with the majority overwhelming lay men and women.  Deans and members of the Priests’ Council (24) will represent their parishes.  All other parishes will have one lay person designated (76).  Approximately 10 at-large delegates are appointed by Bishop.

In addition to delegates, six local theologians from within the Diocese are appointed by Bishop. Theologians will share their theological reflection, pastoral insight and visioning throughout the working groups process leading towards goals.  They are: from the Franciscan School of Theology, Maureen Day, PhD, from the University of San Diego, Msgr. Daniel Dillabough, STD, Emily Reimer-Barry, PhD, Sr. Tobie Tondi, SHCJ, STD, and serving leadership roles in the diocese, Fr. Michael Murphy, STL and Bernadeane Carr, STL.  Each local theologian is assigned to one of the five Challenge Working Groups.

Ten facilitators from within the Diocese of San Diego are appointed by Bishop.  Two facilitators are appointed to work in each of the five Challenge Working Groups and work closely with the Synod Coordinator.  Each of them is serving in leadership roles as directors and associate directors of diocesan ministries.  The facilitators keep the working groups focusing on coming up with SMART goals and assist in processing the feedback from the general sessions.  They will also record any input from the general sessions for their particular working group.

Five recorders are appointed to serve in the five Challenge Working Groups.  Each recorder will have the proposals from their particular Saturday working groups.  They will edit any input from the working group for presentation to the general sessions.  During the breaks, they will make copies to be distributed to all of the delegates.

In addition, Msgr. John Strynkowski, former Executive Director of the USCCB Secretariat for Doctrine and Pastoral Practices, is appointed by Bishop to serve as theologian to the General Assembly. Fr. John Hurley, CSP, former Executive Director of the USCCB Secretariat for Evangelization, is serving as Synod Coordinator and will serve as facilitator for the General Assembly.

The General Assembly Theologian, Msgr. Strynkowski, is working on a “white paper” which will attempt to set the tone for discussion at the General Assembly synthesizing all the input for the 19 challenge questions presented by Bishop.  This will not be done in isolation.  Msgr. Strynkowski will receive all input from the listening sessions and initial work done by the five Challenge Working Groups on the five Saturdays preceding the General Assembly.  His visioning and governance perspectives along with his theological and pastoral insights will then be shared with all the delegates two weeks prior to the General Assembly.

The synodal process is made up of seven phases

Phase I:               Selection of Delegates                                                        May – June 2016/Completed

Phase II:              Assignment to Challenge Working Groups                        June – August 15/Completed          

Phase III:             Parish Listening Sessions                                                    August – September 2016

Phase IV:            Synod Saturday Challenge Working Groups                      August 20 – October 1, 2016

Phase V:             Synod General Assembly & Working Groups                     October 29-30, 2016

Phase VI:            Bishop’s discernment with key leadership                          November 2016

                            and pastoral message to the Diocese               

Phase VII:           Commission/Committee Implementation Begins                November/December 2016

Phase I: Deans and members of the Priests’ Council (24) will be ex-officio delegates from their respective parishes. The pastors in the remaining 76 parishes will nominate a person from their parish to serve as a delegate to the Synod.  In all cases, Bishop accepted these nominations.  He also appointed a few additional delegates for pastoral considerations.

Phase II: All delegates will serve in one of the five Challenge Working Groups and were given the opportunity to submit up to three preferences.  Delegates chose these working groups based on areas of interest and dates available.  In most cases, first preference was granted and in some cases for balancing working groups, second preferences were assigned.

Phase III: Each delegate was encouraged to have a listening session in their respective parish given their particular assigned challenge.  Bishop and the Synod Coordinator realized that this may be a challenge in itself given the summer months.  However, it is estimated that at least 25% of parishes are conducting listening sessions with over 1500 participants. Executive Summaries from the listening sessions will be provided first to their respective Challenge Working Groups and then to all of the delegates for the General Assembly.

Phase IV: The Synod formally begins on August 20 with the meeting of the first Challenge Working Group.  The last working group meets on October 1, 2016.  Each of these groups will have 25-30 participants including theologians and facilitators.  These groups will do preliminary work on goals given their personal interest, responses from parish listening sessions, and group discussion.

Phase V:  After the opening ritual and prayer along with Bishop McElroy’s welcome, the facilitators from each of the five Challenge Working Groups will present the goals from the five previous Saturday sessions.  The assembly will be divided into 13 groups of 10 for discussion.  These groups will share affirmations, suggestions, and recommendations.  This will be taken to the respective working groups for ongoing discernment.  However, before returning to each working group, the General Assembly theologian will share his vision, theological, pastoral and governance reflections based on input from delegates. This process will be repeated throughout the two days.  In the last session, all delegates will have the opportunity to select one or two of their top priorities.  One major goal will be selected for each of the 19 challenge questions presented by Bishop in his pastoral message, Embracing the Joy of Love.  All goals however, will be retained for implementation after each goal in one of the five respective challenge areas is completed.

Phase VI:  After receiving the goals from the General Assembly, Bishop will take time to reflect on them and discuss with the Deans, Priests’ Council and other appropriate leadership in the diocese prior to his promulgation of priorities set forth in the Synod and its process.

Phase VII: Conversations are already in place for oversight on implementation of Synod goals   It is also recognized that some goals may impact this implementation with regard to governance structures with some goals coming from the General Assembly. Cultural diversity will play a key role in this implementation process.  More to come on this particular and important area as the Synod process continues.  


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Meta: El sínodo proporcionará un momento de profunda renovación y crecimiento en nuestro apoyo eclesial a familias de los condados de San Diego e Imperial. También proporcionará liderazgo para la transformación de nuestras familias en auténticas escuelas del Evangelio y para ser un verdadero reflejo de la misericordia y la compasión de Dios en este Año de la Misericordia.


Durante el Sínodo se:
1. Identificarán nuevas formas de atestiguar la belleza y el realismo de la vida conyugal, que es exclusiva, permanente y fructífera
2. Construirá una cultura que amorosamente invita y prepara a hombres y mujeres a llevar más profundamente en sus vidas una aceptación robusta del matrimonio en su plenitud
3. Construirán vías para mejorar la profundidad espiritual de la vida familiar en los condados de San Diego e Imperial
4. Atenderá con cariño, y de manera efectiva y auténtica a los hermanos y hermanas que han pasado por el divorcio

Áreas de Discernimiento: El sínodo discernirá los siguientes cinco retos y responderá a las preguntas correspondientes:

I. El reto para dar testimonio de la belleza y el realismo de la visión católica del matrimonio y la vida familiar
            1. ¿Cómo puede la Iglesia local de San Diego ser testigo más eficazmente de la belleza y el realismo de la vida conyugal y familiar?
            2. ¿Qué desafíos sociales y culturales para el matrimonio son más fuertes en nuestra diócesis?
            3. ¿Qué medidas pueden tomar las parroquias para apoyar la permanencia del compromiso de la vida matrimonial?

II. El reto para formar una cultura de hospitalidad a las parejas que no han contraído nupcias
            1. A la luz de los trabajos realizados por el Grupo de Tareas sobre Adultos Jóvenes, ¿qué se puede hacer para profundizar la participación de los adultos jóvenes en la vida de la Iglesia?
            2. ¿Cómo puede nuestra Iglesia local verdaderamente encarnar de forma gradual el principio para acercarnos y apoyar a las parejas que están en matrimonios civiles o en unión libre?
            3. ¿Qué prácticas en nuestras parroquias y en la diócesis alejan o frustran a las parejas que desean casarse por la Iglesia?
            4. ¿Cómo se pueden mejorar nuestros esfuerzos diocesanos y parroquiales para proporcionar una preparación matrimonial efectiva?

            5. ¿Existe un camino realista para la construcción de estructuras de apoyo para parejas después del matrimonio?


III. El reto para tener, cuidar y criar niños
            1. ¿Cómo puede la Iglesia en la Diócesis de San Diego comunicar con mayor eficacia a nuestra gente el significado de la paternidad equilibrada que se expresa en La Alegría del Amor, mientras que también ayuda a los padres a que ese equilibrio sea una realidad?
            2. ¿Cuáles son las principales distorsiones culturales que limitan la crianza saludable en los condados de San Diego e Imperial?
            3. En concreto, ¿cómo podemos como Iglesia potenciar de manera más eficaz a nuestros padres como los primeros maestros en los caminos de la fe, la esperanza y el amor?
            4. ¿Cómo puede la Iglesia apoyar mejor a las familias en la ausencia de la familia extendida?

IV. Reto de ofrecer un auténtico apoyo pastoral para los divorciados 
            1. ¿Cuáles son los elementos necesarios para un sólido programa de apoyo pastoral y espiritual para quienes padecen de un divorcio, tanto durante como después del proceso?
            2. ¿Cómo puede la diócesis hacer que el proceso de anulación sea más accesible para nuestra gente?
            3. ¿Cómo debemos aportar una comprensión del foro interno y la conciencia de nuestra gente, no sólo en relación con el tema de la participación de los divorciados y vueltos a casar, sino para todos los católicos en sus vidas morales y espirituales?

V. Reto de traer una profundidad espiritual a la vida familiar
            1. ¿Cómo pueden lograr nuestras parroquias que la oración sea el centro de la vida familiar, con especial atención a las dimensiones multiculturales de este desafío?
            2. ¿Qué medidas puede tomar nuestra Iglesia local para aumentar la participación de las familias en la Misa, particularmente en su identidad como familia?
            3. ¿Qué medidas concretas puede tomar la diócesis para construir una espiritualidad del cuidado, consuelo, amor y realismo en nuestras familias?
            4. ¿Cómo podemos promover una vida espiritual sustancial compartida entre los cónyuges?
            5. ¿Qué puede llevar a una espiritualidad de la evangelización y solidaridad en la vida familiar en lugar de una espiritualidad de la insularidad?


Proceso: El sínodo diocesano es el nivel más importante del diálogo, discernimiento y toma de decisiones en la vida de la diócesis. En una orientación espiritual profunda a la vida más amplia de la Iglesia, el Sínodo abarcará:
1. La reflexión teológica
2. Visión pastoral
3. Visión
4. Gobierno

Participantes: Todas las 100 parroquias de la diócesis estarán representadas, la mayoría con hombres y mujeres laicos. Decanos y miembros del Consejo Presbiteral (24) representarán a sus parroquias. Todas las demás parroquias tendrán un laico designado (76).  Aproximadamente 10 delegados generales serán asignados por el Obispo.


Además de los delegados, seis teólogos locales de la Diócesis serán asignados por el Obispo. Los teólogos compartirán su reflexión teológica, sus ideas y visiones pastorales a través del proceso de los grupos de trabajo que conduzca a los objetivos. Ellos son: de la Escuela Franciscana de Teología, Maureen Day, PhD; de la Universidad de San Diego, Msgr. Daniel Dillabough, STD, Emily Reimer-Barry, PhD, Sr. Tobie Tondi, SHCJ, STD; y sirviendo en roles de liderazgo en la diócesis, Padre Michael Murphy, STL y Bernadeane Carr, STL.  Cada uno de los teólogos locales fue asignado a uno de los cinco Grupos de Trabajo de Desafíos.


Diez facilitadores de la Diócesis de San Diego fueron asignados por el Obispo. Dos facilitadores por cada grupo de trabajo, además de trabajar de manera cercana con el Coordinador del Sínodo. Cada uno de ellos sirve en roles de liderazgo como directores y directores asociados en ministerios de la Diócesis. Los facilitadores mantienen el enfoque de los grupos de trabajo para lograr crear objetivos factibles y asistir en el proceso de retroalimentación de las sesiones generales. También llevarán registro de cualquier aportación de la sesión general para funciones de su grupo de trabajo en particular.


Cinco encargados de registro son asignados para servir en los cinco Grupos de Trabajo de Desafíos. Cada encargado de registro tendrá las aportaciones que su grupo de trabajo haya realizado en las reuniones de los sábados. Editarán cualquier entrada del grupo de trabajo para ser presentadas en las sesiones generales. Se harán copias para distribuir a todos los delegados.


Adicionalmente, el Monseñor John Strynkowski, antiguo Director Ejecutivo del Secretariado de Prácticas de Doctrina y Pastoral de la Iglesia Católica de los Estados Unidos, fue apuntado por el Obispo para fungir como teólogo en la Asamblea General. El Padre John Hurley, CSP, antiguo Director Ejecutivo del Secretariado de Evangelización de la Iglesia Católica de los Estados Unidos, fungirá como Coordinador del Sínodo, así como facilitador de la Asamblea General.


Teólogo de la Asamblea General: Monseñor Strynkowski está trabajando en reporte con el cual se intentará establecer el tono de la discusión en la Asamblea General sintetizando todas las aportaciones de las 19 preguntas de los desafíos presentadas por el Obispo. Esto no será hecho de manera aislada.  Monseñor Strynkowski recibirá todas las aportaciones de las sesiones de escucha y del trabajo inicial de los cinco Grupos de Trabajo de Desafíos realizado los cinco sábados anteriores a la Asamblea General. Su visión y su perspectiva de gobierno, junto con sus ideas teológicas y pastorales, serán compartidas con todos los delegados dos semanas previas a la Asamblea General.

El proceso sinodal consta de siete fases. 


Fase I:              Selección de Delegados                                    Mayo – Junio 2016/Terminado

Fase II:             Asignatura a Grupos de Trabajo de Desafíos      Junio – Agosto 15/ Terminado   

Fase III:             Sesiones de Escucha en Parroquias                   Agosto – Septiembre 2016

Fase IV:            Sábados de Sínodo para Grupos de Trabajo       Agosto 20 – Octubre 1, 2016

Fase V:             Asamblea General de Sínodo con Grupos de Trabajo     Octubre 29-30, 2016

Fase VI:            Discernimiento del Obispo con el Liderazgo Clave                       Noviembre 2016

                        y Mensaje Pastoral a la Diócesis           

Fase VII:           Comienza Implementación por parte de los Comités       Noviembre/Diciembre 2016


Fase I: Decanos y miembros del Consejo Presbiteral (24) serán delegados de sus respectivas parroquias. Los pastores de las restantes 76 parroquias nominaron a una persona de su iglesia para servir como delegado del Sínodo. En todos los casos, el Obispo aceptó dichas nominaciones. También asignó algunos delegados adicionales para consideraciones pastorales. 


Fase II: Todos los delegados servirán en alguno de los cinco Grupos de Trabajos de Desafíos. Se les dio la oportunidad de anotarse en tres temas preferenciales. Los delegados escogieron estos grupos de trabajo en base a sus intereses y fechas disponibles. En la mayoría de los casos se les otorgó su primera preferencia y en algunos casos, por la necesidad de equilibrar los grupos de trabajo, se les asignó su segunda opción.


Fase III: Una vez que recibieron el reto asignado, a cada delegado se le alentó a tener una sesión de escucha en su parroquia correspondiente. El Obispo y el Coordinador del Sínodo se percataron de que éste podría ser un reto por sí solo, dado los meses de verano. Sin embargo, se calcula que 25% de las parroquias están realizando sesiones de escucha con más de 1,500 participantes. Resúmenes ejecutivos de las sesiones de escucha serán proporcionados primero a los respectivos Grupos de Trabajo de Desafíos y posteriormente a todos los delegados para la Asamblea General.


Fase IV: El Sínodo comienza formalmente el 20 de agosto con la reunión del primer Grupo de Trabajo. El último grupo de trabajo se reunirá el 1 de octubre de 2016. Cada uno de estos grupos tendrá entre 25 y 30 participantes incluyendo teólogos y facilitadores. Estos grupos harán trabajo preliminar en objetivos según sus intereses personales, respuestas de las sesiones de escucha de las parroquias y discusiones de grupo.


Fase V: Después del ritual de apertura y una oración, junto con la bienvenida del obispo McElroy, los facilitadores de cada uno de los cinco grupos de trabajo presentarán los objetivos de las cinco sesiones de sábado. La asamblea se dividirá en 13 grupos de 10 para la discusión. Estos grupos compartirán afirmaciones, sugerencias y recomendaciones. Esto será llevado a los respectivos grupos de trabajo para el discernimiento continuo. Sin embargo, antes de regresar a cada grupo de trabajo, el teólogo de la Asamblea General compartirá su visión y reflexiones teológicas, pastorales y de gobierno basado en las aportaciones de los delegados. Este proceso se repetirá a lo largo de los dos días. En la última sesión, todos los delegados tendrán la oportunidad de seleccionar uno o dos de sus principales prioridades. Un objetivo principal será seleccionado para cada una de las 19 preguntas de los retos presentados por el Obispo en su mensaje pastoral, Abrazando la Alegría del Amor. Sin embargo todos los objetivos serán retenidos para su implementación después de finalizar cada objetivo en una de las cinco áreas respectivas de desafío.


Fase VI:  Después de recibir los objetivos de la Asamblea General, el Obispo tendrá tiempo para reflexionar sobre ellos y discutir con los decanos, Consejo Presbiteral y otra liderazgo apropiado en la diócesis antes de su promulgación de las prioridades establecidas para el Sínodo y su proceso.


Fase VII: Las conversaciones ya están en marcha para la supervisión de la implementación de los objetivos sinodales. También se reconoce que algunos objetivos pueden afectar a esta implementación en relación con las estructuras de gobierno con algunas metas provenientes de la Asamblea General. La diversidad cultural jugará un papel clave en este proceso de implementación. Más por venir en este aspecto particular e importante conforme el proceso sinodal continúa.